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Salud

¿Por qué tenemos peor orientación cuando nos hacemos mayores?

Foto: Cortesía de Hablemos de Neurociencia

(Caracas, 21 marzo. Noticias24).- El Centro Alemán de Enfermedades Neurodegenerativas (DZNE, por sus siglas en alemán) encontró la posible explicación a la dificultad en la orientación espacial que experimentan las personas mayores.

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Los investigadores del DZNE, detectaron en una zona del cerebro de los adultos mayores, una actividad inestable que es vital para la navegación espacial. A largo plazo, este hallazgo podría abrir nuevas formas de detectar la enfermedad de Alzheimer.

Para guiarse a través del espacio de una manera dirigida, el cerebro humano tiene que procesar una avalancha de información, que va desde estímulos visuales hasta señales proporcionadas por el sistema muscular y del sentido del equilibrio. Por lo tanto, la orientación espacial y la navegación se encuentran entre las capacidades más complejas de la mente humana.

Estas habilidades a menudo se deterioran a medida que envejecemos, lo que puede comprometer seriamente la independencia y la calidad de vida.

Foto: Cortesía Veoverde

Para los científicos del DZNE, el moverse y perderse en un entorno desconocido, es perfectamente normal sin embargo esto tiende a suceder más a menudo a las personas mayores. Hasta ahora, se conoce poco acerca de los mecanismos neuronales subyacentes de estos problemas de navegación.

En el centro manejan la hipótesis de que las células de red podrían estar implicadas en dicho problema, ya que una parte importante del procesamiento de navegación lo realizan estas. Son neuronas especializadas ubicadas en la corteza entorrinal del cerebro. Por lo tanto, los déficits en la función de las células de red podrían causar problemas en la navegación.

Foto: Cortesía Veoverde

Para probar esta suposición, se realizaron experimentos con 41 adultos jóvenes y adultos sanos, que se dividieron en dos grupos: el grupo de adultos jóvenes consistió en 20 participantes de edades comprendidas entre 19 y 30 años, mientras que el grupo de adultos mayores estaba formado por 21 individuos con edades entre 63 y 81 años. Ambos grupos incluyeron hombres y mujeres.

Uno de los experimentos combinó imágenes cerebrales funcionales (fMRI, por sus siglas en inglés) y realidad virtual: los participantes tuvieron que navegar a través de un escenario generado por un ordenador mientras se monitorizaban sus patrones de actividad cerebral.

Un segundo experimento probó la capacidad de «integración de ruta». Los participantes se movieron a lo largo de trayectorias predefinidas, realizando paradas intermedias, donde debían estimar su distancia y orientación con respecto a su punto de partida, pero sin poder ver ni señalar su ubicación. Esta prueba tuvo lugar tanto en el espacio real como en un entorno virtual.

Los participantes jóvenes obtuvieron mejores resultados en navegación, lo que está en línea con estudios previos. Sin embargo, las células de red se activaron de forma diferente en los adultos mayores. Los patrones de activación fueron menos estables con el tiempo en personas mayores, lo que indica que estos circuitos cerebrales se ven comprometidos en la vejez. Esto podría ser una causa de por qué las personas mayores suelen tener problemas con la navegación espacial.

Las células de red desempeñan un papel central no solo en la navegación sino también en otras funciones cognitivas. Por lo tanto, estos hallazgos podrían indicar un mecanismo clave subyacente a los déficits cognitivos en la vejez, esto no solo proporciona información sobre los cambios neurofisiológicos debidos al envejecimiento, también puede ayudar a diseñar terapias contra el deterioro cognitivo relacionado con la edad.

Aunque debilitar las habilidades de navegación puede ocurrir en adultos sanos, dicha disminución también se considera como uno de los primeros síntomas de la enfermedad de Alzheimer. Evaluar el rendimiento de la navegación y la función de las células de red podría facilitar el diagnóstico precoz de la enfermedad de Alzheimer y otros trastornos neurodegenerativos.

con información de Europa Press