Sonda descubrió evidencia de agua en Marte

La sonda espacial Phoenix de la NASA descubrió evidencia de existencia de agua en el sitio donde se posó sobre Marte y detectó caí­da de nieve por primera vez, informaron cientí­ficos.

LEYENDA FOTO AP/NASA JPL-Caltech: Esta fotografí­a proporcionada por la NASA muestra el borde de un panel solar del explorador Phoenix sobre la superficie de Marte.

Experimentos con suelo marciano revelaron la presencia de dos minerales que se sabe se forman en agua lí­quida. Los cientí­ficos identificaron los minerales como carbonato de calcio, que se encuentra en piedra caliza y yeso, así­ como un silicato.

Pero cómo ocurrió eso exactamente sigue siendo un misterio.

“Realmente como que todo está en el aire”, dijo William Boynton, un cientí­fico de la misión de la Universidad de Arizona en Tucson.

Un láser a bordo del Phoenix detectó recientemente nieve cayendo de nubes a más de 3,2 kilómetros (dos millas) del lugar donde se encuentra en las planicies del polo norte. La nieve desapareció antes de llegar al suelo.

Phoenix se posó en mayo sobre las planicies del ártico de Marte en una misión de tres meses para estudiar si el ambiente podrí­a ser propicio a la vida microbiana. Uno de sus mayores descubrimientos hasta ahora es confirmar la presencia de hielo sobre el planeta.

Los cientí­ficos sospechaban desde hace mucho tiempo que habí­a agua congelada enterrada en las planicies del norte, basados en mediciones de una nave espacial orbital.

El explorador también encontró que el suelo era ligeramente alcalino y que contení­a nutrientes y minerales importantes.

Los cientí­ficos piensan que pudo haber habido agua estancada en el lugar en el pasado o que el hielo pudo haberse derretido e interactuado con los minerales.

“¿Es ésta una zona habitable en Marte? Pienso que nos estamos aproximando a esa hipótesis”, dijo Peter Smith, de la Universidad de Arizona, el cientí­fico principal de la misión. “Entendemos, sin embargo, que Marte nos tiene muchas sorpresas y no hemos terminado nuestra investigación”, agregó.

Marte es hoy muy frí­o y seco sin señales de agua sobre la superficie, pero los investigadores creen que el planeta fue alguna vez más caliente y más húmedo.

NASA extendió los tres meses de la misión al final del año si Phoenix puede sobrevivir ese tiempo. Al languidecer el verano, está llegando menos luz solar a los paneles del explorador.

Copyright 2008 The Associated Press